Desierto mas arido de la tierra

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Técnicamente, el continente más seco de la Tierra es la Antártida; sin embargo, este continente no está habitado por sociedades humanas, aparte de los equipos de investigación y los exploradores que a veces se adentran en la inmensa naturaleza. Australia es, por tanto, el continente habitado más seco de la Tierra. Australia es también el continente más pequeño, con una superficie de unos 2,97 millones de kilómetros cuadrados, lo que supone un 5% de la superficie terrestre, y el más bajo y plano.

El continente está establecido como el más seco a pesar de que otros continentes más grandes, como África, tienen mayores áreas de desiertos. El desierto del Sahara, por ejemplo, ocupa una superficie mayor que la de Australia. El continente africano, sin embargo, tiene otras grandes partes que reciben considerables precipitaciones, como la selva del Congo, que es la segunda selva ecuatorial más grande del mundo. Australia tiene el mayor porcentaje de climas secos en toda la masa terrestre. Cerca del 50% de la masa terrestre del continente recibe 11,8 pulgadas al año o menos, mientras que el 80% de la masa terrestre recibe 23,6 pulgadas al año o menos. El continente también tiene una tasa de evaporación increíblemente alta: más del 75% de la masa terrestre experimenta una tasa de evaporación potencial superior a 98,4 pulgadas al año. Se sabe que algunas zonas del centro de Australia experimentan una evaporación potencial de unas 177,2 pulgadas al año, lo que supone unas 20 veces más que las precipitaciones anuales. Alrededor del 20% del país está clasificado como desierto, y las precipitaciones muestran un patrón concéntrico alrededor del núcleo árido de la nación, con algunas zonas costeras y los trópicos que experimentan precipitaciones de gran intensidad.

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“Esto no ocurre anualmente. Quizás una nevada relativamente importante como la de hoy puede ocurrir cada dos o tres años. Para esta época del año, finales de agosto, es algo relativamente inusual porque esto se suele ver en junio y julio”.

Según la Wikipedia, el desierto de Atacama es una meseta desértica de Sudamérica que cubre una franja de 1.600 km en la costa del Pacífico, al oeste de la cordillera de los Andes. El desierto de Atacama es el desierto no polar más seco del mundo y el único que recibe menos precipitaciones que los desiertos polares y el mayor desierto de niebla del mundo. Ambas regiones se han utilizado como lugares de experimentación en la Tierra para simulaciones de expediciones a Marte. Según las estimaciones, el desierto de Atacama ocupa 105.000 km2, o 128.000 km2 si se incluyen las áridas laderas inferiores de los Andes. La mayor parte del desierto se compone de terreno pedregoso, salares, arena y lava félsica que fluye hacia los Andes.

El desierto debe su extrema aridez a una inversión térmica constante debida a la corriente oceánica fría de Humboldt que fluye hacia el norte y a la presencia del fuerte anticiclón del Pacífico. La región más árida del desierto de Atacama está situada entre dos cadenas montañosas (los Andes y la Cordillera de la Costa de Chile) de altura suficiente para impedir la advección de humedad desde el Pacífico o el Atlántico, una sombra de lluvia de dos caras.

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Algunos ejemplos de desiertos de niebla son el desierto de Atacama de la costa de Chile y Perú, el desierto de Baja California de México, el desierto de Namibia,[1] el desierto de niebla de la costa de la Península Arábiga,[2] y la Biosfera 2, una ecosfera artificial cerrada en Arizona.

El desierto de Atacama, el más árido del mundo, presenta lomas, zonas en las que la niebla se condensa contra las laderas de las montañas cercanas al mar y crea “oasis de niebla” con una abundante biodiversidad de especies vegetales y animales[3].

Los cambios drásticos de elevación, como las cordilleras, permiten que los vientos marítimos se instalen en zonas geográficas específicas, lo que es una característica común en los desiertos de niebla[4] La cordillera de los Andes es la forma de tierra que divide a Chile y Perú en regiones interiores y costeras y permite que se forme el desierto de niebla a lo largo de la costa del Pacífico. En el desierto de Atacama, la cobertura vegetal puede llegar a ser del 50% en la zona central de la niebla hasta la ausencia de vida por encima de la línea de niebla[4] En los desiertos de niebla áridos con bajos niveles de precipitación, el goteo de la niebla proporciona la humedad necesaria para el desarrollo agrícola. Las diversas secciones dentro de una región de desierto de niebla permiten el crecimiento de un grupo diverso de estructuras vegetales como suculentas, especies caducifolias y arbustos leñosos.

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El Valle de la Luna en el desierto de Atacama, Chile. Crédito: Reinhard Jahn, Mannheim (CC BY Share Alike 2.0 Germany [https://commons.wikimedia.org/wiki/File:ValleLuna-002.jpg]), vía Wikimedia CommonsEn los años 70, el rover Viking aterrizó en Marte y no detectó vida.

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Se podría pensar que el lugar más seco de la Tierra es el Sahara. Pero en realidad son desiertos polares, como los Valles Secos de McMurdo en la Antártida, y desiertos de altura, como el de Atacama. Hay lugares en los que no ha llovido en 500 años, si es que lo ha hecho alguna vez.

Aunque las temperaturas medias en McMurdo están por debajo de los cero grados, Atacama tiene una media de 70 grados, pero está a la sombra de la lluvia de los Andes y de la Cordillera de la Costa de Chile. Está a 2.000 metros de altura, donde el aire es muy fino. Y está cerca del ecuador, donde la radiación solar es extrema durante todo el año.

Aunque el equipo de las Viking no encontró ningún signo de vida en Atacama, los nuevos conocimientos sobre los extremófilos -la vida que se encuentra en condiciones extremas- llevaron a los científicos de la NASA a buscar bajo el suelo y dentro de las rocas, donde encontraron bacterias fotosintéticas.

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