Por que las ballenas viven en el agua si no tienen branquias

Ballena azul

A primera vista, parece que sería una desventaja evolutiva para una criatura marina tener que subir a la superficie regularmente para respirar, así que ¿por qué hay animales (por ejemplo, ballenas y delfines) que siguen necesitando hacerlo?

La selección natural sólo puede elegir entre la diversidad disponible. A veces hay limitaciones fisiológicas o de otro tipo que impiden que surja una solución que creemos que debería ser óptima. Por ejemplo, los insectos son el grupo de animales más diversificado, pero no hay insectos marinos. ¿Por qué? Parece que su tracto respiratorio (un sistema traqueal) no puede lidiar con el agua salada. O podemos pensar que volar es algo muy ventajoso, pero el vuelo sólo ha evolucionado cuatro veces (insectos, pteurosaurios, aves y murciélagos; o cinco, si incluimos nuestras máquinas voladoras). Así que “no siempre se puede tener lo que se quiere”.

El precursor de las branquias aún puede verse en las primeras etapas del desarrollo embriológico de los mamíferos (conducen al canal que permite destapar los oídos al tragar). Pero convertirlas en branquias plenamente funcionales requeriría tantas mutaciones y la readaptación de tantos sistemas de trabajo, que no es una opción muy viable para animales grandes como los cetáceos. Recordemos que las branquias se formaron por primera vez en los primeros vertebrados, muy pequeños, y poco a poco adquirieron su forma actual que vemos en los peces más grandes.

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¿las ballenas tienen branquias o pulmones?

Esto les permite respirar exponiendo sólo la parte superior de la cabeza al aire mientras nadan o descansan bajo el agua. Después de cada respiración, el espiráculo se cierra herméticamente gracias a los fuertes músculos que lo rodean, de modo que el agua no puede entrar en los pulmones de la ballena o el delfín.

Cuando un delfín sale a la superficie en busca de aire, primero expulsa (exhala) y luego inspira (inhala) aire fresco; el delfín sólo tarda una fracción de segundo en hacerlo.    Si está cerca, es fácil oír el “soplo” de un delfín en la superficie; de hecho, a menudo oirá a un delfín antes de verlo.    El soplo es el sonido que se oye, y el chorro de agua que se ve, cuando el delfín exhala con fuerza y elimina el agua que queda encima de su espiráculo.    El chorro de agua no procede de los pulmones del delfín, sino que es el agua que queda encima de su cabeza, alrededor del espiráculo, y que es expulsada antes de inhalar.

Los delfines no respiran por la boca como las personas, sólo lo hacen por el espiráculo. De este modo, la respiración y la alimentación se mantienen totalmente separadas en los delfines para que puedan capturar presas en la boca y tragarlas sin riesgo de que les entre agua en los pulmones.

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¿las ballenas tienen branquias?

La teoría es que algunos ungulados terrestres preferían comer plantas en la orilla del agua, lo que les permitía esconderse fácilmente del peligro en aguas poco profundas. Con el tiempo, sus descendientes pasaron cada vez más tiempo en el agua y sus cuerpos se adaptaron a la natación. Sus patas delanteras se convirtieron en aletas y una gruesa capa de grasa, llamada grasa, sustituyó a su pelaje para mantenerlos calientes y estilizados. Con el tiempo, sus colas se hicieron más grandes y fuertes para nadar con fuerza y sus patas traseras se redujeron. Poco a poco, sus fosas nasales se trasladaron a la parte superior de la cabeza para poder respirar fácilmente sin necesidad de inclinar la cabeza mientras nadaban. Cuando algunas de estas criaturas empezaron a alimentarse con una dieta diferente, evolucionaron hasta convertirse en filtradores de barbas y perdieron los dientes.

¿los delfines tienen branquias?

Quizá la más famosa sea la ecolocalización. Mueven el aire entre las cavidades sinusales para emitir el sonido. Cuando rebota hacia ellos, no lo oyen con los oídos, sino que lo sienten en un fluido graso de la mandíbula inferior.

Ambos tipos de ballenas pueden aguantar la respiración durante 45 minutos o más. Para ello, reducen su ritmo cardíaco y cortan el flujo sanguíneo a algunos órganos, como el estómago, mientras se lo proporcionan a otros, como el cerebro.

Los esqueletos de los ancestros de las ballenas de entre 56 y 34 millones de años (Eoceno) mostraban cambios progresivos en sus extremidades. A y B son del género Dorudon, y C y D del Maiacetus.    Crédito: Doug Boyer (A, B) y Bonnie Miljour (C, D) (CC BY 2.5 [http://creativecommons.org/licenses/by/2.5]), vía Wikimedia CommonsSinopsis: Las ballenas azules son los animales más grandes que han vivido en la Tierra. Son casi tan largas como un Boeing 737 de 130 pasajeros y pesan más del doble. Sus antepasados salieron del mar hace más de 360 millones de años y evolucionaron lentamente hasta convertirse en mamíferos carnívoros. Pero hace unos 55-50 millones de años, los predecesores de los cetáceos -ballenas, delfines y marsopas- cambiaron bruscamente su dirección evolutiva y volvieron a dominar el mar.

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