La extinción de los osos polares

Datos sobre el oso polar

La Universidad de Toronto publicó la semana pasada un estudio en Nature Climate Change que pone por primera vez una línea de tiempo a la crisis de los queridos mamíferos del Ártico. Hace tiempo que se sabe que los hábitats de hielo de los osos polares -que la mayoría de los países clasifican como especie en peligro de extinción- se han ido derritiendo rápidamente, pero ahora se le ha dado al «animal de póster del cambio climático» una fecha de exterminio para el año 2100.

Los osos polares dependen del hielo marino para cazar focas, componente principal de su dieta, y no están hechos precisamente para nadar y atrapar a sus presas en aguas abiertas. Con el aumento de las temperaturas y la disminución del hielo marino, estos carnívoros tienen cada vez más dificultades para cazar. La especie podría extinguirse en los próximos 80 años, con la excepción de unas pocas subpoblaciones del Ártico.

«Aquí establecemos la naturaleza, el calendario y el orden probables de los futuros impactos demográficos, estimando el número de días límite que los osos polares pueden ayunar antes de que el reclutamiento de cachorros y/o la supervivencia de los adultos se vean afectados y disminuyan rápidamente», dicen los autores del estudio.

Por qué son importantes los osos polares

Menos oportunidades para alimentarseLos osos polares dependen del hielo marino para cazar y almacenar energía para el verano y el otoño, cuando la comida puede escasear. El hielo marino se derrite antes en primavera y se forma más tarde en otoño en las zonas de distribución del sur de los osos, como la Bahía de Hudson y la Bahía de James en Canadá. A medida que los osos pasan más tiempo sin comida, su salud disminuye. Por cada semana que se adelanta la ruptura del hielo en la bahía de Hudson, los osos llegan a la orilla con unos 10 kg menos y en peor estado.

Menos cachorrosLos osos sanos pueden significar menores tasas de reproducción, mayor mortalidad de los cachorros y, finalmente, la extinción local. Las principales causas de muerte de los oseznos son la falta de alimento o la falta de grasa de las madres lactantes.

Contaminación tóxica Como grandes depredadores, los osos polares están expuestos a altos niveles de contaminantes a través de su alimentación. La imagen popular de que los osos polares viven en una naturaleza pura y congelada es engañosa. La cadena alimentaria del Ártico contiene altos niveles de algunas sustancias químicas tóxicas.

Alteración de las funciones biológicasLos osos con altos niveles de algunos COP (contaminantes orgánicos persistentes) tienen niveles bajos de vitamina A, hormonas tiroideas y algunos anticuerpos. Estos son importantes para una amplia gama de funciones biológicas, como el crecimiento, la reproducción y la capacidad de combatir enfermedades. En los últimos años se han observado hembras con órganos sexuales masculinos parcialmente desarrollados -pseudohermafroditas- en el 1,5% de los osos polares muestreados en Svalbard. Los científicos creen que esto podría ser el resultado de contaminantes de largo alcance.

Nombre científico del oso polar

Un nuevo estudio advierte de que los osos polares podrían quedar casi extinguidos a finales de siglo si no se adoptan políticas climáticas estrictas. Sin embargo, se basa en un escenario climático excepcionalmente improbable, en el que el estancamiento del uso del carbón en el mundo se multiplicará por seis a lo largo del siglo.

El investigador principal califica a los osos polares de «niño de póster del cambio climático», y el estudio contribuye a reavivar un temor climático particular que se ha silenciado sorprendentemente en la última década. En 2007, el portal de noticias sobre el clima Grist predijo que los osos polares se extinguirían pronto. Nos dijeron que los modelos probablemente subestimaban la disminución del hielo marino ártico, y nos dijeron que «cuando el hielo se vaya, los osos polares se irán». Esperaban que los osos polares se extinguieran para 2030, y posiblemente incluso para hoy.

La revista People promovió el Día Internacional del Oso Polar para sensibilizar a la población sobre este animal y las causas del cambio climático. Antes de su muerte, en 2007, el escritor Kurt Vonnegut estaba preocupado por la posibilidad de que los últimos osos polares se extinguieran. Y Al Gore nos advirtió del ahogo de los osos polares en su documental ganador del Oscar en 2006, «Una verdad incómoda».

¿están los osos polares en peligro de extinción?

El cambio climático está calentando el Ártico más rápidamente que cualquier otra parte del mundo y, según un nuevo estudio publicado en la revista Nature Climate Change, si no se reducen drásticamente las emisiones de gases de efecto invernadero, los osos polares podrían extinguirse en 2100. ¿Qué se está haciendo para salvar a los osos polares? Invitado:Dr. Steven Amstrup, científico jefe de Polar Bears InternationalRecursos web:Polar Bears InternationalUniversidad de Toronto:  La mayoría de las poblaciones de osos polares probablemente se colapsarán a finales de siglo si el calentamiento global continúaNational Geographic:  Los osos polares se están muriendo de hambre por culpa del calentamiento global, según un estudioThe Guardian:  La mayoría de los osos polares desaparecerán en 2100, según un estudio

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