Habitat del leopardo de las nieves

Presa del leopardo de las nieves

Su pelaje los mantiene bien aislados cuando hace frío: puede medir 5 cm en la espalda y los costados y casi 12 cm en el vientre. La cola de los leopardos de las nieves mide entre 80 y 105 cm de largo, se cree que les ayuda a mantener el equilibrio y también se envuelven con ella para estar más calientes.

Los leopardos de las nieves viven en altitudes elevadas, normalmente entre 3.000 y 4.500 metros. Prefieren los terrenos escarpados y rotos, como acantilados, afloramientos rocosos y barrancos. Sus cortas extremidades delanteras y sus largas patas traseras les ayudan a mantenerse ágiles en su escarpado y accidentado entorno.

Los leopardos de las nieves se camuflan muy bien. Su largo pelaje y sus marcas menos distintivas, que parecen cambiar de forma con el movimiento del cuerpo, dificultan la identificación de los leopardos de las nieves en comparación con otros grandes felinos como tigres, leopardos y jaguares, que tienen marcas más distintivas.

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El elegante y bien camuflado leopardo de las nieves es uno de los felinos más esquivos del mundo. Disperso en 12 países de Asia central, se encuentra a gusto en paisajes montañosos elevados y escarpados. Pero el deterioro del hábitat, la pérdida de éste, la caza furtiva y el cambio climático amenazan ahora su supervivencia.

Los leopardos de las nieves son criaturas solitarias y hábiles depredadores, capaces de matar presas de hasta tres veces su propio peso en terrenos difíciles. Se ha descubierto que la caza furtiva y las represalias (como consecuencia de que un leopardo de las nieves mate al ganado) están a veces relacionadas, y las actitudes y el apoyo de las comunidades locales que viven en estas remotas zonas de montaña son fundamentales para el éxito de la conservación del leopardo de las nieves.

«Los leopardos de las nieves son gráciles, pero duros, ya que viven en entornos tan duros y remotos, en lo alto de las montañas del Himalaya y en Asia central. Se sabe muy poco sobre ellos, pero sabemos que están amenazados por el deterioro del hábitat, la caza furtiva y los conflictos con las personas, a lo que se suma el cambio climático. Me fascinan los leopardos de las nieves y los increíbles lugares en los que se encuentran; he tenido el gran privilegio de visitar una de estas zonas en Nepal, ver un leopardo de las nieves y conocer a nuestros dedicados colegas y a las inspiradoras comunidades que trabajan para vigilar y proteger al leopardo de las nieves.»

Datos sobre el leopardo de las nieves para niños

Los leopardos de las nieves prefieren los terrenos abruptos y escarpados con acantilados, crestas, barrancos y laderas intercaladas con afloramientos rocosos. En Mongolia y el Tíbet, los felinos pueden habitar terrenos relativamente llanos u ondulados si hay suficiente cobertura. En el hábitat productivo de Nepal, el área de distribución del leopardo de las nieves varía entre 12 y 39 km² (4,6 – 15 millas cuadradas). Pero en Mongolia, con su terreno abierto y menor densidad de ungulados, es de 500 km² o más (más de 200 millas cuadradas). Las densidades oscilan entre menos de 0,1 y 10 (o más) individuos por 100 km² (unas 39 millas cuadradas), pero los conocimientos actuales son insuficientes para generar una estimación fiable de la población en toda el área de distribución. El hábitat del gato se encuentra entre los menos productivos de los pastizales del mundo debido a las bajas temperaturas, la elevada aridez y las duras condiciones climáticas.

El número total se estima entre 4.500 y 7.500 ejemplares. Los leopardos de las nieves están protegidos en casi todos los países por leyes nacionales e internacionales. Están incluidos en el Apéndice 1 de la CITES (Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres, 1977), que establece normas estrictas sobre la exportación o importación de animales o sus partes. Sólo Tayikistán no es signatario del acuerdo CITES.

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Los leopardos de las nieves miden entre 75 y 150 cm desde la cabeza hasta la base de la cola, a los que hay que añadir otros 80-105 cm, lo que los hace más pequeños que los demás grandes felinos. Los leopardos de las nieves suelen pesar entre 25 y 55 kg, aunque se han registrado algunos machos grandes de hasta 75 kg.

Los leopardos de las nieves viven en regiones alpinas duras, nevadas y escarpadas del centro y sur de Asia. Pueden encontrarse a una altura de entre 3.000 y 5.000 metros en un total de 12 países diferentes. El hábitat ideal del leopardo de las nieves es sombrío, peligroso, frío y desolado: no es la idea que tiene la mayoría de la gente de un lugar agradable para vivir.

China alberga quizá el 60% de la población mundial de leopardos de las nieves, con más de un millón de km2 de hábitat de la especie repartidos por el extremo occidental y alrededor de la meseta tibetana. Desde 2009, la organización benéfica Panthera ha colaborado con socios como la ONG china Shan Shui y el Fondo del Leopardo de las Nieves en actividades de investigación y conservación comunitaria en Qinghai, Sichuan y Xinjiang.

Varias empresas comerciales organizan viajes a Ladakh con guías y rastreadores expertos, y afirman que las tasas de éxito de los avistamientos son de hasta el 50%. Entre los operadores británicos que ofrecen viajes dedicados al leopardo de las nieves se encuentran Naturetrek, Steppes Travel y Wildlife Worldwide.

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