Aparato respiratorio de la ballena

Los pulmones de los delfines

La inmersión más larga jamás registrada por una ballena fue realizada por un zifio de Cuvier. Duró 222 minutos y batió el récord de los mamíferos buceadores. Otras ballenas también pueden aguantar la respiración durante mucho tiempo. Un cachalote puede pasar unos 90 minutos cazando bajo el agua antes de tener que volver a la superficie para respirar. En 1969, un cachalote macho murió frente a la costa de Sudáfrica tras salir a la superficie después de una inmersión de 117 minutos.

Los pulmones de las ballenas son especialmente eficaces a la hora de absorber oxígeno cuando inspiran y espiran a través de sus espiráculos en la superficie del agua. Unas adaptaciones especiales les ayudan a mantener la respiración durante mucho tiempo.

¿las ballenas tienen branquias?

Un zifio de Cuvier tiene el récord actual de la inmersión más larga, con la friolera de 138 minutos. Esta inmersión se registró en 2014 y batió el récord de los mamíferos buceadores. Eso es el equivalente a aguantar la respiración mientras se ve Star Wars: The Force Awakens…

Los cachalotes son bien conocidos por ser las ballenas que bucean a gran profundidad, viajan a profundidades de más de 1000 metros para llegar a sus presas de calamares gigantes. Son capaces de aguantar la respiración durante unos impresionantes 90 minutos.

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Se sabe que las ballenas jorobadas aguantan la respiración hasta una hora, pero nos alegramos de que no lo hagan muy a menudo. Por término medio, en nuestras excursiones, una ballena jorobada se sumerge entre 4 y 7 minutos y luego vuelve a subir para realizar entre 6 y 8 respiraciones y repetir el proceso.

Las orcas no aguantan la respiración durante tanto tiempo. Su máximo es de unos 15 minutos, pero en promedio las vemos salir a la superficie al menos una vez por minuto mientras se mueven rápidamente o cada 3-5 minutos cuando se desplazan.

Se podría decir que «es porque tienen pulmones más grandes», pero en la mayoría de los casos esto no es estrictamente cierto. Aunque es evidente que sus pulmones son más grandes que los nuestros, la relación entre el tamaño de sus pulmones y el de su cuerpo es la misma, si no más pequeña, y esa es la parte importante que hay que recordar.

Piel de ballena

Repasando nuestros blogs, me he dado cuenta de que nos faltaban algunos de los aspectos más interesantes de los mamíferos marinos. Así que nuestra becaria, Lucie Drozd, va a hacer una serie sobre las adaptaciones que permiten a los mamíferos vivir en el agua. Ahora que la temporada de avistamiento de cetáceos llega a su fin, he tenido la oportunidad de reflexionar y echar la vista atrás sobre algunas de las cosas increíbles que he visto en los barcos este otoño. Siempre es divertido ver los dinámicos y entretenidos comportamientos de las jorobadas en la superficie, pero para mí lo que es aún más asombroso es lo que ocurre en el interior de sus cuerpos que permite a estos mamíferos vivir en el océano. La definición de mamífero es que tiene sangre caliente y respira aire.

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Tiene crías vivas y las amamanta con leche producida por las glándulas mamarias….. y tiene pelo. Todas estas características de los mamíferos no son adecuadas para vivir en el agua, por lo que los mamíferos marinos han desarrollado varias adaptaciones fisiológicas.

Útero de ballena

Esto les permite respirar exponiendo sólo la parte superior de la cabeza al aire mientras nadan o descansan bajo el agua. Después de cada respiración, el espiráculo se cierra herméticamente gracias a los fuertes músculos que lo rodean, de modo que el agua no puede entrar en los pulmones de la ballena o el delfín.

Cuando un delfín sale a la superficie en busca de aire, primero expulsa (exhala) y luego inspira (inhala) aire fresco; el delfín sólo tarda una fracción de segundo en hacerlo.    Si está cerca, es fácil oír el «soplo» de un delfín en la superficie; de hecho, a menudo oirá a un delfín antes de verlo.    El soplo es el sonido que se oye, y el chorro de agua que se ve, cuando el delfín exhala con fuerza y elimina el agua que queda encima de su espiráculo.    El chorro de agua no procede de los pulmones del delfín, sino que es el agua que queda encima de su cabeza, alrededor del espiráculo, y que es expulsada antes de la inhalación.

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Hasta hace poco se creía que los delfines no podían respirar por la boca de la misma manera que las personas, sólo a través de sus espiráculos. Sin embargo, en 2016 los científicos descubrieron un delfín neozelandés con un espiráculo dañado que había aprendido a respirar por la boca.

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