Animales que viven en el hielo

cabra de montaña

Puede ser difícil para los animales vivir en lugares que reciben grandes cantidades de nieve, como en las altas latitudes y en las grandes elevaciones. Los lugares nevados tienden a recibir menos luz solar, lo que disminuye las temperaturas y dificulta que los animales se mantengan calientes. La nieve profunda también puede dificultar el desplazamiento; los animales deben emplear más tiempo y energía en caminar por ella o en encontrar comida debajo de la misma.

Durante el invierno, los animales suelen tener que enfrentarse a la nieve profunda, lo que dificulta sus movimientos. Estos caribúes caminan en fila india; un animal líder abre un camino a través de la nieve y el resto de la manada le sigue el rastro.

Algunos animales se han adaptado a convivir con el frío. Los ciervos, los alces, los bisontes y otros animales de pastoreo utilizan sus pezuñas y sus hocicos para quitar la nieve de las plantas que necesitan comer para sobrevivir. Para conservar el calor durante el invierno, también les crece un pelaje más grueso y peludo, del que se desprenden en primavera, cuando el tiempo vuelve a ser cálido.

-Otros animales, como la liebre de raqueta, desarrollan formas de desplazarse sobre la nieve profunda. Las liebres con raquetas de nieve tienen grandes patas traseras y pueden extender los dedos para que actúen como raquetas, lo que les ayuda a caminar sobre la superficie de la nieve profunda sin caerse. Del mismo modo, la perdiz nórdica, un ave común en las Montañas Rocosas, ahorra energía caminando por encima de la nieve con sus pies cubiertos de plumas.

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plantas de la capa de hielo

El lago Vostok es el séptimo más grande de la Tierra. También es el cuarto más profundo. Aunque se descubrió hace más de 20 años, el ser humano nunca ha puesto los ojos en él. Y es que se encuentra bajo 3,7 kilómetros de hielo en el centro de la Antártida. Pero su remoto emplazamiento no ha impedido a los científicos intentar sondear este lago y lo que pueda esconder. Y si un equipo está en lo cierto, el misterioso lago ha estado escondiendo una sorprendente mezcla de seres vivos. Quizás miles de organismos diferentes.

La mayoría son probablemente microbios unicelulares, como las bacterias. Pero los científicos que los buscan también afirman haber encontrado pruebas de animales. Entre ellos, crustáceos en miniatura y bichos milimétricos de ocho patas llamados tardígrados. También han encontrado indicios de pequeñas criaturas acuáticas con tentáculos llamadas hidras. Y lo que es más sorprendente, los biólogos afirman que hay indicios de almejas, gusanos y camarones, e incluso peces.

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«No hemos visto los organismos en sí», advierte Scott Rogers, de la Universidad Estatal de Bowling Green, en Ohio. Este biólogo y su equipo han buscado -y encontrado- residuos genéticos dejados por organismos vivos. Algunos de estos residuos, también conocidos como secuencias genéticas, son muy similares a los de animales conocidos, afirma Rogers.

oso polar

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Estas circunstancias, combinadas con la severidad del clima, hacen que la temporada de crecimiento de las plantas sea corta pero intensiva, y que la productividad total de la tierra sea baja, produciendo pocos alimentos y aún menos refugio para los animales.

Por ejemplo, aunque la superficie terrestre de Svalbard es de unos 62.000 km2, casi la mitad de la de Inglaterra, sólo hay unos cientos de especies de insectos y otros invertebrados, dos mamíferos terrestres residentes, el zorro ártico y el reno, un pájaro (una especie endémica de perdiz) y ningún reptil, anfibio o pez de agua completamente dulce.

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Sin embargo, muchas otras especies pasan parte del año en tierra o cerca de ella, a menudo mientras se reproducen o mudan de piel: entre los visitantes estacionales se encuentran más de 30 especies de aves migratorias (varios tipos de gansos, alcas, frailecillos, skuas, charranes, gaviotas y patos de eider y colorines de nieve), y mamíferos que se alimentan en el mar, como los osos polares, las morsas y varias especies de focas.

Animales que viven en el hielo del momento

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