Que especies han desaparecido

Cuántas especies se extinguieron en 2020

Por primera vez, científicos del Real Jardín Botánico de Kew y de la Universidad de Estocolmo han recopilado un análisis global de todos los registros de extinción de plantas documentados en todo el mundo. Este conjunto de datos único, publicado hoy en la prestigiosa revista Nature Ecology & Evolution, reúne datos procedentes del trabajo de campo, la bibliografía y los especímenes de herbario, para mostrar cuántas especies vegetales se han extinguido en los últimos 250 años, cuáles son, de dónde han desaparecido y qué lecciones podemos aprender para detener futuras extinciones.

La Dra. Aelys M Humphreys, autora y profesora adjunta del Departamento de Ecología, Medio Ambiente y Ciencias Vegetales de la Universidad de Estocolmo, afirma: «La mayoría de la gente puede nombrar un mamífero o un pájaro que se haya extinguido en los últimos siglos, pero pocos pueden nombrar una planta extinguida. Este estudio es la primera vez que tenemos una visión general de las plantas que ya se han extinguido, de dónde han desaparecido y con qué rapidez está ocurriendo. Se habla mucho del número de especies en peligro de extinción, pero estas cifras corresponden a plantas que ya hemos perdido, por lo que proporcionan una ventana sin precedentes a la extinción de plantas en los tiempos modernos».

Búho que ríe

Pero cuando la gente se pregunta cuántas especies se han extinguido, suele hablar del número de extinciones en la historia reciente. Especies que se han extinguido, principalmente debido a la presión humana.

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La Lista Roja de la UICN ha estimado el número de extinciones en los últimos cinco siglos. Desgraciadamente, no lo sabemos todo sobre todas las especies del mundo durante este periodo, por lo que es probable que algunas se hayan extinguido sin que ni siquiera sepamos que existían en primer lugar. Por tanto, es probable que se trate de una subestimación.

En el gráfico vemos estas estimaciones para diferentes grupos taxonómicos. Se estima que 900 especies se han extinguido desde el año 1500. Es probable que nuestras estimaciones para los grupos taxonómicos mejor estudiados sean más precisas. Se trata de 85 especies de mamíferos, 159 de aves, 35 de anfibios y 80 de peces.

Para entender el problema de la biodiversidad necesitamos saber cuántas especies están bajo presión, dónde están y cuáles son las amenazas. Para ello, la Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN evalúa las especies de todo el mundo según su nivel de riesgo de extinción. Hace esta evaluación cada año, y sigue ampliando su cobertura.

Águila calva

Pero cuando la gente se pregunta cuántas especies se han extinguido, suele hablar del número de extinciones en la historia reciente. Especies que se han extinguido, principalmente debido a la presión humana.

La Lista Roja de la UICN ha estimado el número de extinciones en los últimos cinco siglos. Desgraciadamente, no lo sabemos todo sobre todas las especies del mundo durante este periodo, por lo que es probable que algunas se hayan extinguido sin que ni siquiera sepamos que existían en primer lugar. Por tanto, es probable que se trate de una subestimación.

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En el gráfico vemos estas estimaciones para diferentes grupos taxonómicos. Se estima que 900 especies se han extinguido desde el año 1500. Es probable que nuestras estimaciones para los grupos taxonómicos mejor estudiados sean más precisas. Se trata de 85 especies de mamíferos, 159 de aves, 35 de anfibios y 80 de peces.

Para entender el problema de la biodiversidad necesitamos saber cuántas especies están bajo presión, dónde están y cuáles son las amenazas. Para ello, la Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN evalúa las especies de todo el mundo según su nivel de riesgo de extinción. Hace esta evaluación cada año, y sigue ampliando su cobertura.

Animales extintos 2020

Hace unos meses, un grupo de científicos advirtió sobre el aumento de la «negación de la extinción», un esfuerzo muy parecido al de la negación del clima para caracterizar erróneamente la crisis de la extinción y sugerir que la actividad humana no está teniendo realmente un efecto perjudicial en los ecosistemas y en todo el planeta.

El año pasado, los científicos y las organizaciones conservacionistas declararon que una larga lista de especies podría haberse extinguido, incluyendo docenas de ranas, orquídeas y peces. La mayoría de estas especies no se han visto en décadas, a pesar de las frecuentes y periódicas expediciones para averiguar si aún existen. Las causas de estas extinciones van desde las enfermedades a las especies invasoras o la pérdida de hábitat, pero la mayoría se reducen al comportamiento humano.

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Por supuesto, demostrar una negativa siempre es difícil, y los científicos suelen ser cautelosos a la hora de declarar especies realmente perdidas. Si lo hacen demasiado pronto, advierten, los últimos esfuerzos de conservación necesarios para salvar una especie podrían evaporarse, un problema conocido como el efecto Romeo y Julieta. Por eso, y porque muchas de estas especies viven en regiones difíciles de estudiar, muchos de los anuncios de este último año declararon especies posiblemente o probablemente perdidas, una señal de que la esperanza es eterna.

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