Para que se usan los isotopos

dos usos de los isótopos

Los atributos de los átomos que decaen de forma natural, conocidos como radioisótopos, dan lugar a sus múltiples aplicaciones en muchos aspectos de la vida moderna (véase también el documento informativo sobre Los múltiples usos de la tecnología nuclear).

Los fabricantes utilizan los radioisótopos como trazadores para controlar el flujo y la filtración de fluidos, detectar fugas y medir el desgaste del motor y la corrosión de los equipos de proceso. Pueden detectarse pequeñas concentraciones de isótopos de vida corta sin que queden residuos en el medio ambiente. Añadiendo pequeñas cantidades de sustancias radiactivas a los materiales utilizados en diversos procesos es posible estudiar la mezcla y los caudales de una amplia gama de materiales, incluidos líquidos, polvos y gases, y localizar fugas.

Los radiotrazadores se utilizan ampliamente en la industria para investigar los procesos y poner de manifiesto las causas de ineficacia. Son especialmente útiles cuando la optimización del proceso puede aportar beneficios materiales, como en el transporte de sedimentos. Los radiotrazadores también se utilizan en la industria del petróleo y el gas para ayudar a determinar la extensión de los yacimientos.

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Los isótopos radiactivos y estables se utilizan en todo el mundo y en muchos sectores, como la medicina, la industria, la agricultura y la investigación. En muchas aplicaciones los isótopos no tienen sustituto, y en la mayoría de las demás son más eficaces y baratos que las técnicas o procesos alternativos.

Esta publicación es el primer estudio internacional sobre los usos beneficiosos y la producción de isótopos. Ofrece una visión general de sus principales usos e información detallada sobre las instalaciones que los producen en todo el mundo. Se analizan las tendencias de la oferta y la demanda de isótopos, y las conclusiones y recomendaciones que se presentan apuntan a cuestiones clave que deben tener en cuenta los gobiernos.

ejemplos de isótopos radiactivos

El núcleo inestable de un radioisótopo puede producirse de forma natural o como resultado de la alteración artificial del átomo. En algunos casos se utiliza un reactor nuclear para producir radioisótopos, en otros, un ciclotrón. Los reactores nucleares son los más adecuados para producir radioisótopos ricos en neutrones, como el molibdeno-99, mientras que los ciclotrones son los más adecuados para producir radioisótopos ricos en protones, como el flúor-18.

El ejemplo más conocido de radioisótopo natural es el uranio. Todo el uranio natural, excepto el 0,7%, es uranio-238; el resto es el uranio-235, menos estable o más radiactivo, que tiene tres neutrones menos en su núcleo.

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Los átomos con un núcleo inestable recuperan la estabilidad desprendiéndose del exceso de partículas y energía en forma de radiación. El proceso de desprendimiento de la radiación se denomina desintegración radiactiva. El proceso de desintegración radiactiva de cada radioisótopo es único y se mide con un periodo de tiempo llamado vida media. Un periodo de semidesintegración es el tiempo que tarda la mitad de los átomos inestables en sufrir una desintegración radiactiva.

10 ejemplos de isótopos y sus usos

Una familia de personas suele estar formada por individuos emparentados pero no idénticos. Los elementos también tienen familias, conocidas como isótopos. Los isótopos son miembros de una familia de un elemento que tienen todos el mismo número de protones pero diferente número de neutrones.

El número de protones de un núcleo determina el número atómico del elemento en la Tabla Periódica. Por ejemplo, el carbono tiene seis protones y es el número atómico 6. El carbono se presenta de forma natural en tres isótopos: el carbono 12, que tiene 6 neutrones (más 6 protones es igual a 12), el carbono 13, que tiene 7 neutrones, y el carbono 14, que tiene 8 neutrones. Cada elemento tiene su propio número de isótopos.

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La adición de un solo neutrón puede cambiar drásticamente las propiedades de un isótopo. El carbono-12 es estable, lo que significa que nunca sufre desintegración radiactiva. El carbono-14 es inestable y sufre una desintegración radiactiva con una vida media de unos 5.730 años (lo que significa que la mitad del material desaparecerá al cabo de 5.730 años). Esta desintegración significa que la cantidad de carbono-14 en un objeto sirve como reloj, mostrando la edad del objeto en un proceso llamado «datación por carbono».

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