Mitos de la ciencia

Estudiar ciencias – 5 mitos comunes

Un mito científico es un mito sobre la ciencia, o un mito o hecho que comúnmente se considera científico. Los descubrimientos científicos se presentan a menudo de forma mitológica, con una teoría que se presenta como un dramático destello de perspicacia por parte de un individuo heroico, más que como el resultado de un experimento y un razonamiento sostenidos. Por ejemplo, la ley de la gravitación universal de Newton se suele presentar como el resultado de la caída de una manzana sobre su cabeza. La observación de Newton de la caída de una manzana contribuyó, en efecto, a que empezara a pensar en el problema, pero tardó unos veinte años en desarrollar plenamente la teoría, por lo que la historia de la manzana se ha calificado de mito[1].

El grado de ocurrencia y problemática es discutible. El historiador científico Douglas Allchin sugiere que los relatos míticos son engañosos porque presentan los resultados como transmitidos por figuras de autoridad y subestiman la importancia del error y su resolución por el método científico[3]. En respuesta a esto, Westerlund y Fairbanks están de acuerdo en que los relatos románticos de la ciencia tienden a distorsionar su naturaleza pero, en el caso del descubrimiento de Mendel de las reglas de la herencia, sostienen que la crítica de Allchin al papel y al razonamiento de Mendel es exagerada[4].

8 mitos científicos comunes desmentidos

Crédito: Ilustración de Ryan SnookEn 1997, los médicos del suroeste de Corea empezaron a ofrecer la posibilidad de realizar pruebas de ultrasonido para la detección precoz del cáncer de tiroides. La noticia del programa se extendió y pronto los médicos de toda la región empezaron a ofrecer el servicio. Con el tiempo se extendió a todo el país, aprovechando una iniciativa gubernamental para detectar otros tipos de cáncer. Cientos de miles de personas se hicieron la prueba por sólo 30-50 dólares.

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James Harkin, investigador del programa de preguntas y respuestas de la televisión británica QI, habla con Adam Levy sobre cómo encuentra datos y mitos para el programa, y luego realiza un minicuestionario para ver si el equipo de Podcast puede discernir los hechos científicos de la ciencia ficción.

En todo el país, la detección del cáncer de tiroides se disparó, pasando de 5 casos por cada 100.000 personas en 1999 a 70 por cada 100.000 en 2011. A dos tercios de los diagnosticados se les extirpó la glándula tiroides y se les sometió a regímenes farmacológicos de por vida, que conllevan riesgos.Se podría esperar que un programa de salud pública tan costoso y extenso salvara vidas. Pero éste no lo hizo. El cáncer de tiroides es ahora el tipo de cáncer más común que se diagnostica en Corea del Sur, pero el número de personas que mueren por esta causa sigue siendo exactamente el mismo: aproximadamente 1 por cada 100.000. Incluso cuando algunos médicos en Corea se dieron cuenta de esto, y sugirieron que se suspendiera el cribado de tiroides en 2014, la Asociación Coreana de Tiroides, una sociedad profesional de endocrinólogos y cirujanos de tiroides, argumentó que el cribado y el tratamiento eran derechos humanos básicos.

Mitos científicos comunes desmentidos

Andrew George ha recibido en el pasado financiación para sus investigaciones del Wellcome Trust. Es presidente del Imperial College Health Partners y director no ejecutivo de la Health Research Authority y de Health Education England.

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Todavía recuerdo el horror de descubrir que todo lo que había trabajado estaba mal. Era una candidata al doctorado que acababa de empezar su segundo año, y mi supervisor y yo habíamos desarrollado una prueba para la artritis reumatoide que parecía una revelación. Escribimos un artículo para una prestigiosa revista, pero justo antes de enviarlo, decidimos hacer un experimento más para comprobar que estábamos en lo cierto.

No lo estábamos. Todo lo que había hecho en el último año se arruinó y tuve que empezar un tema de investigación completamente nuevo. Fue una dura pero valiosa lección para un joven científico: siempre debes ir más allá para probar tus ideas.

Eso fue hace 35 años, y me pregunto si alguien que se inicia como investigador hoy en día se animaría como yo a ir más allá. ¿El incesante afán por publicar y medir los resultados hace que los investigadores se vean presionados a recortar gastos y tengan menos tiempo y libertad para perseguir sus ideas?

7 mitos científicos que probablemente creas

Como es sabido, los mitos griegos y, por extensión, los romanos han influido enormemente en muchos aspectos de la cultura occidental, desde la literatura hasta la cinematografía, pasando por diversas artes y ciencias. Pero también es posible que tenga la idea de que estos mitos ya están «muertos». Sin embargo, algunos de estos mitos siguen sobreviviendo hasta nuestros días, y en el lugar que quizás menos se espera: en la ciencia. Uno de estos mitos es el de Escila y Caribdis, cuyo rastro sigue apareciendo en diversos campos de la Biología, como la Taxonomía, la Genética y la Bioquímica, y en otros como la Geografía y la Astronomía.

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El mito, tal y como aparece en la Odisea de Homero, describe una zona de mar con un canal en el que, por un lado, hay un monstruo, Escila, con torso de mujer y cola de pez del que salen seis perros, cada uno con dos patas que terminan en cabezas con tres filas de dientes que atacan ferozmente a los barcos que pasan por su lado del estrecho. En el lado opuesto del canal hay un remolino, Caribdis, que periódicamente -tres veces al día- engulle y repele a los barcos que pasan por allí. Y como el canal es muy estrecho, los barcos que pasan corren un gran peligro, porque si no caen en las garras de Escila, caen en las olas de Caribdis. De hecho, en su viaje de vuelta a casa, tal y como se cuenta en la Odisea, y por consejo de la diosa Circe, Ulises pasó por el lado de Escila para perder «sólo» a seis marineros pero no a toda la nave.

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