Maqueta de los cometas

Cómo dibujar un cometa

Un cometa es un pequeño cuerpo helado del Sistema Solar que, al pasar cerca del Sol, se calienta y comienza a liberar gases, proceso que se denomina desgasificación. Esto produce una atmósfera visible o coma, y a veces también una cola. Estos fenómenos se deben a los efectos de la radiación solar y del viento solar que actúan sobre el núcleo del cometa. Los núcleos de los cometas miden entre unos cientos de metros y decenas de kilómetros y están compuestos por conjuntos sueltos de hielo, polvo y pequeñas partículas rocosas. La coma puede tener hasta 15 veces el diámetro de la Tierra, mientras que la cola puede extenderse más allá de una unidad astronómica. Si es lo suficientemente brillante, un cometa puede verse desde la Tierra sin la ayuda de un telescopio y puede subtenderse un arco de 30° (60 lunas) a través del cielo. Los cometas han sido observados y registrados desde la antigüedad por muchas culturas y religiones.

Los cometas suelen tener órbitas elípticas muy excéntricas y tienen una amplia gama de períodos orbitales, que van desde varios años hasta potencialmente varios millones de años. Los cometas de periodo corto se originan en el cinturón de Kuiper o en su disco de dispersión asociado, que se encuentran más allá de la órbita de Neptuno. Los cometas de periodo largo se originan en la nube de Oort, una nube esférica de cuerpos helados que se extiende desde el exterior del cinturón de Kuiper hasta la mitad de la estrella más cercana[1] Los cometas de periodo largo se ponen en movimiento hacia el Sol desde la nube de Oort por las perturbaciones gravitatorias causadas por el paso de las estrellas y la marea galáctica. Los cometas hiperbólicos pueden pasar una vez por el Sistema Solar interior antes de ser lanzados al espacio interestelar. La aparición de un cometa se denomina aparición.

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Aspecto del cometa

1. Muestre la ilustración de la NASA «Radiación electromagnética en la atmósfera». Pida a los alumnos que describan lo que ven. Señale que las líneas amarillas discontinuas que vienen del sol son el viento solar. Pregunte: ¿Por qué creen que se llama «viento solar»? Explique a los alumnos que el viento solar se origina en el sol y se mueve desde el sol hacia el espacio. Muestre a los alumnos el vídeo de la NASA «¿Qué es el viento solar?». A continuación, compruebe la comprensión de los alumnos. Pregunte:

Anime a los alumnos a considerar la órbita y el viento solar cuando respondan a ambas preguntas. Una vez que los alumnos hayan tenido la oportunidad de sacar conclusiones, discuta las respuestas en clase. Explique que los chorros a veces pueden expulsar suficiente gas para hacer pequeños cambios en la órbita de un cometa. Los cometas reales se agotan por sublimación cada vez que se acercan al sol durante la órbita. Con el tiempo, los cometas viejos pueden romperse en varios pedazos o incluso desintegrarse por completo. En algunos casos, el cometa puede tener un núcleo sólido y rocoso que luego se deja viajar alrededor de la órbita del cometa como un asteroide oscuro y estéril. Asegúrese de que los alumnos entienden las principales diferencias entre el viento solar real y la simulación. El cometa orbita el sol y se sublima durante su paso más cercano al sol. Un cometa tarda millones de años en desintegrarse completamente.

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Imágenes de cometas

Los cometas son algunos de los objetos astronómicos más interesantes de observar. Muchos de nosotros habremos disfrutado del cometa NEOWISE durante el verano de 2020, pero estas polvorientas bolas de hielo se han estudiado durante milenios.

Cuando su órbita los lleva al interior del Sistema Solar, la radiación solar hace que algunos de los compuestos volátiles se vaporicen fuera del núcleo. Este gas y este polvo forman una ligera atmósfera alrededor del cometa, llamada coma.

El tamaño exacto de la coma varía de un cometa a otro. Suele tener un color verdoso porque la luz ultravioleta del Sol ioniza las moléculas de cianógeno y carbono diatómico dentro de la coma, lo que hace que los iones tengan una fluorescencia verde.

La cola de polvo es el material que queda atrás cuando el cometa atraviesa el espacio a gran velocidad. Las colas de polvo suelen ser curvas, tienen un color blanco y amarillo porque reflejan la luz solar y suelen tener una longitud de entre uno y 10 millones de kilómetros.

Para el soporte, utilizamos una caja de regalo que aún tenía su inserto, lo que proporcionó una capa extra de apoyo para los pinchos de madera. Un poco de Blu Tack debajo de los agujeros también aportará algo extra para mantener los pinchos en su sitio.

Ilustración del cometa

El 30 de agosto de 2004 falleció el astrónomo estadounidense Fred Lawrence Whipple. Entre sus logros, descubrió algunos asteroides y cometas, ideó la hipótesis cometaria de la «bola de nieve sucia» y diseñó el escudo Whipple.

Fred Whipple nació el 5 de noviembre de 1906 en Red Oak, Iowa, como hijo de un granjero. Una temprana crisis de poliomielitis acabó con su ambición de ser tenista profesional. Whipple estudió en el Occidental College, en el sur de California, y luego se especializó en matemáticas en la Universidad de California en Los Ángeles, donde se graduó en 1927. Intrigado por un curso de astronomía que encontró, Whipple cambió su área de estudio a la astronomía y obtuvo un doctorado en 1931[1] Mientras estaba en la escuela de posgrado, ayudó a trazar la órbita del entonces recién descubierto planeta enano Plutón. Su primer trabajo al salir de la universidad fue en la Universidad de Harvard, donde inspeccionaba las placas fotográficas de los telescopios para asegurarse de que las cámaras funcionaban correctamente. Estudió las trayectorias de los meteoros, confirmando que se originaban en el sistema solar y no en el espacio interestelar. En 1933, descubrió el cometa periódico 36P/Whipple y el asteroide 1252 Celestia. También descubrió o codescubrió otros cinco cometas no periódicos, entre ellos el C/1932 P1 Peltier-Whipple. Descubrió este último independientemente de Leslie Copus Peltier, el astrónomo aficionado conocido por su posterior dedicación a los precios.

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